België Citytrip Europa Limburg

Wat te doen in Genk: 9 tips voor een weekend vol mijnen, cultuur en natuur

Toen men er begin vorige eeuw steenkool in de grond ontdekte, groeide Genk uit van een veredeld boerendorp tot één van de belangrijkste industriesteden van België. In de jaren tachtig sloten de mijnen alweer, en diende de stad zich heruit te vinden. Dat lukte wonderwel. Trot Op! bezocht de voornaamste attracties in Genk, en trok langs een paar minder voor de hand liggende stops.

Wat te doen in Genk - Fietsen door het Water

Verrassing: Genk is niet de mooiste stad van Vlaanderen. Dat durven verklaren, zouden ze er terplekke zelfs belachelijk vinden. Het is wel één van de meest diverse, en meteen ook één van de weinige Belgische steden waar die diversiteit bijna onmiddellijk voor de nodige samenhorigheid zorgde. Dat komt voornamelijk door het mijnverleden. Tot hun sluiting eind jaren tachtig, waren de mijnen hier de voornaamste werkgever. Van heinde en ver trokken gastarbeiders naar het Genkse. Eerst kwamen de Italianen, Polen en Grieken, later voornamelijk Turken en Marokkanen. Het feit dat iedereen het meteen goed met elkaar kon vinden, lag aan de aard van het werk. Wie het diep onder de grond ietwat veilig wilde houden, diende immers z’n collega’s te vertrouwen. De ex-mijnwerkers die ik kon spreken, hielden het allemaal op varianten van dezelfde duidelijke oneliner: “wij kenden geen racisme, want in de mijn zagen we allemaal even zwart.” Die ondergrondse verbroedering zorgde ook aan de oppervlakte voor heel wat goodwill. Het gevolg daarvan is dat Genk vandaag een verbazend multiculturele stad is, waar een hoop diepgewortelde lokale gemeenschappen ongestoord hun ding kunnen doen.

 

Wat te doen in Genk: 9 tips voor een weekend vol mijnen, cultuur en natuur

Ook vandaag speelt de mijngeschiedenis van Genk nog een belangrijke rol. De gesloten sites werden met het nodige respect voor hun industriële patrimonium omgevormd tot toeristische attracties, creatieve hubs, kunstprojecten en groene oases. Het gevolg van die herbestemming is dat het overgrote deel van de trekpleisters in Genk zich niet in het stadscentrum maar in de rand bevinden. Het centrum van Genk wordt door de meeste toeristen overgeslagen, en stond toen ik drie jaar geleden de Vakantiegids Limburg schreef zelfs niet op de planning.

“Genk is niet de mooiste stad van Vlaanderen – dat durven verklaren zouden ze er terplekke zelfs belachelijk vinden – maar wel één van de meest diverse.”

Daar besloot ik deze keer verandering in te brengen. Samen met m’n beeldige bestie Floor zou ik alle belangrijkste attracties van Genk bezoeken (geen paniek vrienden: Bokrijk staat op de lijst!) en tegelijkertijd ook even halt houden bij een aantal interessante zaken in de eigenlijke binnenstad. Als kers op de taart schreef ik het allemaal nog eens gratis en voor niets voor jullie neer ook. Dit is nu eenmaal het soort man dat ik ben. Geniet ervan!

 

1.  Het Openluchtmuseum Bokrijk: bezoek een stukje Antwerpen in Genk

Wat te doen in Genk - Openluchtmuseum Bokrijk
Wat te doen in Genk - Openluchtmuseum Bokrijk
Wat te doen in Genk - Openluchtmuseum Bokrijk

Bokrijk was in mijn kindertijd de voornaamste bestemming voor schoolreizen allerhande. Dat kwam volgens mij omdat de Antwerpse Zoo boven het budget van de Gemeentelijke Basisschool te Borsbeek lag. Bokrijk was jammer genoeg Bobbejaanland niet. Het gebrek aan zowel halsbrekende attracties als olifanten zorgde niet zelden voor enige teleurstelling in mijn op constante stimuli terende pre-puberale brein. Het bleef echter een gezellig uitje, en viel met grote voorsprong te verkiezen boven in een muf klaslokaal op de klok te zitten kijken. Het Bokrijk van m’n jeugd – het openluchtmuseum met de pittoreske windmolens en boerderijen vol acteurs – staat er vandaag de dag nog steeds, maar ondertussen ontdekte ik ook een aantal nieuwe dingen.

“Door een aantal ridicule politieke moves staat vandaag de dag één van de mooiste historische wijken van Antwerpen in een veld in Bokrijk.”

De Oude Stad bijvoorbeeld, verzamelt in een uithoek van het park een hoop statige 16e-eeuwse herenhuizen waarin men een expositie over de jaren zestig presenteert. Deze prachtige gebouwen blijken zowaar uit Antwerpen te komen. Meer bepaald uit de wijk tussen het stadhuis en het vleeshuis die in de jaren zestig (ironisch) werd platgelegd om hier steen voor steen weer opgebouwd te worden. Het beschamende gevolg van deze politieke beslissing is dat één van de mooiste historische wijken van Antwerpen nu in het midden van een veld in Limburg staat. Vreemd genoeg werd dat toen gezien als een win-win situatie. Antwerpen had plots een hoop open ruimte voor nieuwe projecten, en de Limburgers kregen een aantal verbluffende gebouwen uit echte steen ter beschikking – de hele provincie kwam zich uit pure verwondering de ogen uit de kop kijken. Wat men daar in Antwerpen voor in de plaats kreeg? Een aantal van de lelijkste appartementsblokken van de hele stad. Top. www.bokrijk.be

 

2.  C-mine: duik in het mijnverleden van Genk

Wat te doen in Genk - C-mine
Wat te doen in Genk - C-mine
Wat te doen in Genk - C-mine

Het leven als mijnwerker was niet bepaald om mee te lachen. Van achthonderd meter onder de grond urenlang in een donkere schacht op een gewelf dat maar een paar cm van je gezicht is verwijderd moeten inhakken is namelijk nog niemand vrolijk geworden – zeker niet in temperaturen van 30 graden of meer. Wie de sfeer in de mijnen op een iets comfortabelere manier wil beleven, dient naar C-mine te trekken, op de oude mijnsite van Winterslag. In de C-mine expeditie ga je eerst ondergronds, om via een hoop interactieve installaties (van VR-brillen tot geluidskamers en gesimuleerde gasontploffingen) de werkdag van de gemiddelde mijnwerker te ervaren. Daarna kan je de hoogste schachtbok van België beklimmen, voor een schitterend uitzicht over quasi half de provincie (let trouwens op de vele mijnterrils die nog steeds het landschap domineren). Ook op de rest van het domein valt heel wat te doen: loop eens verloren in het stalen labyrint, bezoek de porseleinstudio van Pieter Stockmans of ga een filmpje kijken in de plaatselijke cinema. Op een paar jaar tijd werd een zwarte industriële vlek omgetoverd tot een moderne ontmoetingsplaats vlakbij het centrum. Goed gedaan, Genkenaars! www.c-mine.be

 

3.  De Vennestraat: snuisteren op de grootste versmarkt van Genk

Wat te doen in Genk - Vennestraat

C-mine net bezocht en zin in iets lekkers? Wel dan heb je godverdomme chance, want vlak naast de site ligt de Vennestraat. Dat is waarschijnlijk de bekendste straat van Genk en een gezellig geheel van restaurants, cafés, galerijtjes en een hoop gespecialiseerde winkels. Hier kan je van deur tot deur trekken en half de wereld op je bord proeven. Op zaterdag – net toen wij er waren; wat een planner ben ik toch – wordt hier de wekelijkse versmarkt uitgestald, en is een wandeling het leukst. Je kan dan voorbij een heleboel eetkramen slenteren om allerlei lekkernijen in je gulzige smikkel te duwen – en dat is natuurlijk nooit mis. De laatste jaren werd hier blijkbaar heel wat moeite gedaan om de Vennestraat om te toveren tot wat men op de toeristische dienst “de Straat van de Zintuigen” noemt. Het rook er alvast best aangenaam, dus da’s al half gewonnen. Opnieuw goed gedaan, Genkenaars! www.vennestraat.be

 

4.  De Yunus Emre Moskee: op bezoek bij de Turkse gemeenschap van Genk

Wat te doen in Genk - Yunus Emre Moskee

Voor wie het succes van de Genkse samenhorigheid eens van dichtbij wil ervaren, is een bezoek aan de grote Yunus Emre Moskee een must. Dat is de voornaamste moskee van de Genkse Turken, en één van de weinigen in België waar een minaret en een koepel opstaat. Via Visit Genk kan je hier een rondleiding boeken. Dan krijg je een heleboel te horen en te zien, waaronder de prachtige gebedsruimte onder de grote koepel. Wij kregen een privétour van Tayfun, secretaris en jongerenvoorzitter van de moskee. Die begon met een tas Turkse thee en wat baklava in de ontmoetingsruimte – het equivalent van de plaatselijke parochiezaal. Tijdens de rondleiding wordt snel duidelijk dat de moskee een enorme sociale functie vervult. Jongeren krijgen hier bijles en hulp met hun huiswerk, en een heleboel activiteiten van sport en hobby’s tot groepsreizen worden er ondersteund, aangemoedigd en gefinancierd – allemaal door vrijwilligers. Er werd ook een hele speelzaal ingericht (inclusief pooltafels en sjotterskasten) om jongeren van straat te houden en ze een centrale plek te bieden om elkaar te zien. De Yunus Emre Moskee is erg open en gastvrij naar bezoekers toe, en wil een brug tussen de verschillende gemeenschappen zijn in plaats van een obstakel. Iedereen van goede wil is welkom voor een babbel. Op 5 juni wordt trouwens een groot wijkfeest met eetkraampjes en tal van nevenactiviteiten georganiseerd. U weet waarnaartoe.

 

5.  Het MAU Kattencafé: begraaf jezelf onder de poezen

Wat te doen in Genk - MAU-Kattencafé

Noem me een figuur, maar koffie smaakt me altijd beter als ik tijdens het slurpen minachtend wordt aangestaard door één of andere kat – zie ook het allereerste artikel over Brugge dat ik ooit op dit ondertussen gerenommeerde blog neerpende. Ook in Genk opende men een tijd geleden een eigen kattencafé. Het MAU Kattencafé ligt in het stadscentrum (dan kom je daar ook eens) en is het eerste van z’n soort in heel Limburg. Ik wou voor de grap schrijven dat dat komt omdat ze ginder altijd een beetje trager zijn in het oppikken van de laatste trends (de nineties zijn er naar verluidt net afgelopen*) maar gezien m’n eigen Antwerpen nog steeds het indrukwekkende totaal van nul kattencafés kan presenteren, zwijg ik stil. In MAU kan je chai lattes bestellen naar believen en daar – een mens mag namelijk al eens gek doen – ook nog een vegan gebakje bij vragen. Terwijl je vervolgens wacht op je bestelling, kan je spelen met een hele nest aan huiskatten die hier hun persoonlijke koninkrijk overzien: de muren rondom vormen één groot klimkasteel waar ze in kunnen spelen of snoezen. MAU vangt trouwens ook tijdelijke katjes op die vervolgens ter adoptie worden aangeboden. Beschouw het als een tindercafé voor katten en baasjes, waar je bij een drankje de karakters al even kan matchen. www.maukattencafe.com

*Niet boos zijn Limburgers: mijn liefde voor jullie is diep zo diep (dieper dan de diepste zee).

 

6.  Fietsen door het Water in Bokrijk: bezoek een internationale topattractie

Wat te doen in Genk - Fietsen door het Water
Wat te doen in Genk - Fietsen door het Water
Wat te doen in Genk - Fietsen door het Water

Vlakbij Bokrijk (en het Natuurhuisje waar we verbleven: zie m’n artikel over Hasselt) ligt wat internationaal misschien wel de meest bekeken plek van heel Limburg is. Fietsen door het Water sleepte al een hoop prijzen in de wacht, stond in allerlei buitenlandse boekjes en is een volstrekt unieke fietsbelevenis. Je rijdt er pardoes een vijver in en ziet het waterniveau tot op ooghoogte stijgen. Daardoor kom je oog in oog te staan met de plaatselijke watervogels. Zo’n zwaan ziet er vanaf de oever misschien sereen uit, maar eens ze met haar slangennek een halve meter boven je uittorent wordt de situatie plots een pak verontrustender. Zeker wanneer ze je brooddoos heeft geroken. Fietsen door het water verandert je perspectief op de natuur compleet en katapulteert je er middenin. Wie meer van dit soort fietsbelevingen wil afvinken, vindt in Limburg nog een paar andere toplocaties. In Bosland (Hechtel-Eksel) kan je over een paar grote lussen op palen Fietsen door de Bomen, in het Nationaal Park Hoge Kempen kan je Fietsen door de Heide, en met wat geluk kan je in Riemst in de nabije toekomst ook gaan Fietsen door de Mergelgrotten (maar dit project zit nog in de onderzoeksfase). Ja, ze zitten in Limburg niet stil. www.visitlimburg.be/nl/fietsendoorhetwater

 

7.  Labiomista: grote kunst met kippen

Wat te doen in Genk - Labiomista
Wat te doen in Genk - Labiomista
Wat te doen in Genk - Labiomista

Ook de andere twee mijnsites rond Genk kregen de voorbije jaren een nieuwe invulling. Zo ook de mijn van Zwartberg. Die werd al in 1966 gesloten, waarna er vreemd genoeg een dierentuin voor in de plaats kwam die dertig jaar later op zijn beurt werd opgedoekt. Zo bleef de site leegstaan tot kunstenaar Koen Vanmechelen met een opmerkelijk concept bij het stadsbestuur kwam aankloppen om beide verhalen met elkaar te verenigen. Vanmechelen is wat men noemt een merkwaardig man, die bijvoorbeeld jaren is bezig geweest met het kweken van een kosmopolitische kip die de genen van elke soort op aarde in zich draagt. In de oude directeurswoning van de mijn staan nu een heleboel opgezette beesten van hem uitgestald, waar hij stevig in geknipt en geplakt heeft. Labiomista – zo heet het uitgewerkte concept – is een levend kunstwerk: een mix van een beeldentuin, landschapskunst en een zoo. Er staan een aantal indrukwekkende constructies klaar om gezien te worden, en je kan er over slingerende wandelpaden vol woord- en beeldkunst langs een paar dierenverblijven lopen waar Vanmechelen struisvogels, kamelen, lama’s en (natuurlijk) kippen kweekt. Leuk detail: de wandelpaden zijn betralied; de beestenverblijven niet. Jij bent dus de spreekwoordelijke aap in een omgekeerde dierentuin, en dat vind ik best grappig. www.labiomista.be

 

8.  Thor Park: wandelen door een ex-mijnlandschap

Wat te doen in Genk - Steenmannetjespad Thor Genk

De derde mijnsite die werd herbestemd is Thor Park. Dat was vroeger de mijn van Waterschei, en nu de nieuwste toegangspoort van het Nationaal Park Hoge Kempen. Het voormalige hoofdgebouw van de site werd mooi gerestaureerd tot de evenementenruimte Thor Central, en is opnieuw een goed voorbeeld van hoe je als stad met je industrieel erfgoed dient om te springen (zoals in m’n artikel over Hasselt al gezegd: Antwerpen kan hier wat haar havenpatrimonium betreft nog heel wat komen leren). Achter dit complex begint het zogenaamde Steenmannetjespad, waar opeengestapelde hoopjes stenen je langs bloemenweiden, picknickplekken en zelfs een stenen schaakbord tot in een bos leiden. Daar steek je een verlaten spoorweg over om uiteindelijk bovenop de mijnterril uit te komen voor een mooi uitzicht. Van even de beentjes strekken gaat een mens niet dood. www.visitlimburg.be/nl/wat-te-doen/wandelgebied-thorpark

 

9.  De Cosmodrome: zeg eens hallo tegen het heelal

Wat te doen in Genk - Cosmodrome

Toegangspoort Kattevennen is een andere ingang tot het Nationaal Park en ligt ook op het grondgebied van Genk. Hier kan je in de Cosmodrome – naar verluidt dé plek waar Limburgers zelf allemaal op schoolreis moeten – de diepste geheimen van het heelal leren kennen. Dit futuristische gebouw staat helemaal in het teken van de ruimte en de oerknal – remember de oerknal? Goeie tijden! In een bolvormig auditorium krijg je in 360° via een 3D voorstelling de eigenlijke knal te zien, en leer je hoe het universum en de aarde daar uiteindelijk door ontstaan zijn. De rest van de expositie staat vol interessante fysicaproefjes. Je kan er bijvoorbeeld berekenen hoeveel je op elke planeet in ons zonnestelsel zou wegen (hint: nog steeds te veel). Wie op het juiste moment arriveert kan trouwens de sterrenwacht bezoeken en er door een drie meter lange telescoop – size does matter – onbeschaamd naar Uranus kijken. Naughty naughty!

 

Wat te doen in Genk? Hotels en partners

Wat te doen in Genk - Labiomista

Zo beste lezers. Bij deze weet u weer helemaal wat te doen in Genk. Ben ik volledig geweest? Vergat ik je favoriete plek? Vind je de schandelijk lelijke wijk naast het Antwerpse Stadhuis wél mooi? Laat het me vooral weten in de commentaren.

Wij kregen voor het organiseren van dit weekend heel wat hulp van de mensen van Visit Limburg. Voor leuke tips en informatie over wat je er in de hele provincie te beleven valt, surf naar hun website op www.visitlimburg.be. Check ook het vorige artikel over de Limburgse natuur dat ik de voorbije zomer voor hen maakte. Wie de Vakantiegids Limburg die ik voor hen schreef wil lezen, kan dat via deze link: www.visitlimburg.be/nl/limburg-vakantiegids-2020.

Wij verbleven in de Bokrijklodge, een natuurhuisje aan de rand van Bokrijk, dat we boekten via  www.natuurhuisje.be. Het werd een prachtig verblijf, en moesten we in de toekomst op een bestemming eindigen waar nog een aantal van hun huisjes te huren zijn, weten we alvast wat te boeken.

Zin in een aantal andere Belgische avonturen? Lees hier m’n stukken over Mons, de Rupelstreek, Amsterdam, Deinze, Roeselare en Kortrijk.

 

 

You Might Also Like

1 Comment

Leave a Reply